A discussion with a skateboard company owner : Mike Gigante from Northern Co.

 Interview by Charles Paratte

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I have been following Northernco since their early beginning, thanks to an interesting team, authentic graphics, nice clips and their overall direction. Mike Gigante is one of the men in charge of the company, which means you won’t see him much in any media. However, I thought it would be interesting to give him the floor, to know more about his job and what’s he’s dedicated to. Considering previous conversations with him during a SF trip, it seems obvious he would have a lot to say.

J’ai suivi le parcours de Northernco depuis leur tout début, grâce à leur team, des graphiques autenthiques, des vidéos cools et l’ambiance générale. Mike Gigante est l’un de ceux qui ont monté la marque, ce qui veut dire que vous ne le verrai presque jamais dans les médias. Pourtout, il me semble intéressant de lui donner la parole afin qu’il nous parle de son travail et de ce qui l’anime. Ayant eu l’occasion d’avoir de longues discussion avec lui lors d’un passage à San Franssisco, il est évident qu’il aurait beaucoup de choses à dire.

 

What motivated you to start a board company?
I would say the biggest motivator for me personally was the fact I just wasn’t seeing anything in skateboarding that was really speaking to me or getting me excited to go skate. It seemed like at that point (about two years ago) Steve and I really felt all the things we loved about skating had either disappeared or were really hard to come by. Anytime we met up to skate or chat for a bit we ended up always complaining about the state of things in skateboarding (as most older skaters probably do) and if we had a shot what we would like to see and do. So eventually we made a crazy decision to put our money where our mouths were, so to speak. We had no idea it would go any further than our friends knowing about it.Ha!

 

Qu’est ce qui t’as motivé à monter ta propre marque de skate ?
Je dirais que personnellement, c’était le fait de ne rien voir dans le skate qui me parlait vraiment ou qui me donnait envie d’aller skater. Il y a deux ans environ, j’ai senti que tout ce que nous adorions dans le skate avait soit disparu soit était devenu difficile à trouver. A chaque fois qu’on se retrouvait pour skater ou discuter on finissait par se plaindre à propos de la situation du skate (comme font tous les vieux probablement) et ce qu’on  ferait si on en avait l’opportunité. On a finalement pris la folle décision de mettre l’argent dans nos idées, si on peut dire. Nous n’avions aucune idée que ça irait plus loin que notre cercle d’amis ah !

 

What aspect of the job do you prefer, and why? : Providing quality product, art direction, building and team management?
I handle most the art directing and design work with Stephanie, who is a master of those programs. Steve (Fletschinger) handles the product and we share team management. We worked into those spots naturally to play to our strengths. Art directing is so much fun for me and seems to come the most natural. I write down notes all the time about new board graphic ideas or other random ideas for the company.

It’s amazing seeing the process of it going from an idea that I draw (poorly draw at that) to a real project that ends up on a board. It’s like landing a trick that takes you forever to get, ha. I never thought that all those years growing up examining magazines as if they were textbooks, watching videos until they were committed to memory, and spending hours in skate shops looking over boards on the wall like fine art, would actually pay off. All of that has allowed me to have my own idea of what a skateboard company should be.

 

Quelle activité préfères-tu dans ce travail ? Fournir des produits de qualité, le côté artistique, monter et gérer un team ?
Je m’occupe en grande partie de la direction artistique et du design avec Stéphanie, qui est très performante dans cette fonction. Steve (Fletschinger) s’occupe des produits et on partage la gestion du team. On s’est réparti les tâches naturellement en fonction de nos compétences. La direction artistique est vraiment un plaisir pour moi et semble venir le plus naturellement. J’écris des notes tout le temps sur de nouvelles idées de graphique pour la marque.

Suivre le déroulement, d’une idée que j’ai dessinée jusqu’au vrai projet qui finit sur une planche est incroyable. C’est comme replaquer un trick qui t’a prit trop longtemps à rentrer. Je n’aurais jamais pensé que toutes ces années à disséquer les magazines, regarder les vidéos jusqu’à les connaitre par cœur, et passer des heures à observer les boards dans les skateshop paieraient un jour. Tout cela m’a permis d’avoir ma propre idée de ce que devrait être une marque de skate.

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Jesse Navraez (Photo by Chris Gurinsky)

 

What the main meaning of Northern Co ? How does Northern different from any other brand ? 
To me and hopefully Steve it has developed into an outlet for us to do whatever we want. We get to back people we believe are important in skateboarding, graphics that have staying power, and put out edits/videos that make you want to get up and skate or try something new and creative on your board. It represents our version of skateboarding. I’m sure if you ask someone else what Northern means to them the first thing they might say is “what is that?” Ha kidding, I hope.

As for what we do different than any other brand? The easy answer would be the standard “we skate and run a business,” Which is great and all but come on, at this point that’s just not enough anymore to why you should choose us over the other company where everyone also skates. The best way to answer what makes us different is our ability to really look at ourselves sometimes and say “ Is this really the best thing for us right now or can we do better and different?” Even though Steve and I run the show we make it a point to show everyone involved what we are doing before we release something to make sure we are putting out something to be proud of. From the riders to the artists we work with. Everyone should feel like they had at least a little input in the final. We treat it as a little community, if you will. We might not always agree or make changes but we will take as much feedback as possible (and sometimes its brutal believe me) before we go ahead with something.

 

Qu’est-ce que signifie Northern Co ? En quoi est ce différent d’une autre marque ?
Pour moi et j’espère pour Steve aussi, c’est un moyen de développer ce que nous voulons. Ca nous donne la possibilité de supporter des gens que nous pensons important pour le skateboard, faire des montages ou clips qui donnent envie d’aller skater ou essayer quelque chose de nouveau ou créatif sur ton skate. Ça représente notre version du skate. Je suis sûr que si tu demandes à quelqu’un d’autre ce que cela signifie il pourrait répondre « c’est quoi ? » ahah je rigole, j’espère. Que fait-on de différent d’une autre marque ? La réponse facile est « nous skatons et nous gérons notre business », c’est super mais voyons, un moment donné ce n’est plus assez pour donner envie aux gens de choisir notre marque.

Notre meilleur réponse est de garder un regard critique sur nous-même et se dire « Est-ce vraiment la meilleure chose pour nous maintenant ou pouvons-nous faire mieux ou différent ». Même si moi et Steve gérons presque tout, nous montrons à tout le monde qui est impliqué nos projets avant la sortie, pour être sûr que chacun soit fier. Tout le monde doit se sentir au minimum impliqué, des riders aux artistes. Nous ne sommes pas toujours d’accords ou nous faisons des changements mais nous tenons à ce qu’il y ait le plus d’avis possibles avant d’avancer sur quelque chose.

 

What do you think about the Skateboarding industry status, especially the boards companies nowadays?
Is there enough space in the interview for the answer to this? But, I’m going to skip the big debate about energy drink million dollar contracts vs the dude who has to work three jobs but skates for all the cool companies. What I will say about industry is that it moves too fast and forgets. For example we just did the Nate Jones guest board that was an honor for Northern and a no brainer for us to do something with Nate. But we had to ask ourselves “why hasn’t anyone done this yet?’ “Did people just forget?” I guess my point is when someone does something in skateboarding that is special and unique should it really be that hard to find a board with their name on it? Sometimes it’s about what someone has done and if they left a mark, not what they are doing currently. Basically it would be nice for some of the older dudes to have some security when they have to move on that’s all. It is a young mans game.

 What I will say about industry is that it moves too fast and forgets

Qu’as-tu à dire sur l’état de l’industrie du skateboard, et en particulier celle des marques de boards ?
Y a-t-il assez de place pour en parler dans l’interview ? Je ne vais pas m’étendre sur le débat des contrats de marques de boissons énergisantes contre le gars qui a trois boulots mais skate pour les « marques cools ». Ce que je peux dire sur l’industrie est que ça va trop vite et qu’on oublie. Par exemple, nous venons de sortir une guest board pour Nate Jones, c’est un honneur pour nous et une évidence de faire quelque chose avec lui. Mais nous nous sommes demandé « pourquoi personne ne l’avait fait ? » « Est-ce que les gens oublient ? » Je me dis que lorsque quelqu’un fait quelque chose de spécial et unique dans le skate, il ne devrait pas être si difficile de trouver une board avec son nom quelque part ? Parfois cela concerne ce qu’a fait quelqu’un avant, la marque qu’il a laissé et pas forcément ce qu’il fait maintenant.

Pour certains « vieux », il serait légitime d’avoir une sécurité avant de passer à autre chose. Ça reste un jeu d’enfant.

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The board company situation is a whole other beast. I am kind of divided on this. I totally get what people are saying “oh look another board brand” and yes it is over saturation at some point but on the other hand why not? If that new board company is doing something really unique then it makes sense for it to exist and people will respond to it. All the really good stuff will last in my opinion, the cream rises to the top you might say. Some of the newer stuff I’ve seen is pretty terrible, but the fact that there are now real quality choices as well is amazing. I remember not too long ago there were not really any choices. Everyone rode for the same three companies. If you wanted that small brand from another country guess what? you couldn’t get it. So It really wouldn’t be fair for me to say at this point “no more board companies please” because what if people said that when we started. We weren’t the first do something on our own and we won’t be the last. I think it’s dope if the company is doing it correct basically. It also keeps us on our toes. We gotta stay sharp.

 

Les marques de boards est un tout autre sujet, et je suis assez divisé à ce propos. Je comprends quand j’entends « Oh encore une nouvelle marque de planche » et oui à un certain point, y a une saturation mais d’un autre côté, pourquoi pas ? Si la nouvelle marque fait quelque chose d’unique et qui a du sens, ça parlera au gens. Les bonnes choses restent. J’ai vu des trucs bien pourris récemment mais le fait qu’il y ait un choix de qualité est génial aussi. Il n’y a pas si longtemps, il n’y avait pas tellement de choix, tout le monde ridait pour les trois seules marques. Si tu voulais te tourner vers une petite marque d’un autre pays, bien en fait tu ne pouvais pas t’en procurer. Nous ne sommes pas les premiers et ne serons pas les derniers à le faire. Pour faire court, je pense que tant que la marque fait quelque chose de bien, c’est tout ç fait valable. Ça nous maintient en éveil, aussi, nous devons rester sur le qui-vive.

Talking about Nate, what’up with him nowadays ?
Well Nate seems to run a pretty normal life. He’s probably the most humble dude ever. He has family, kids, works a job and plays music. We chat for a bit every now and then. He skates when he can but you know real life stuff takes priority.I respect that. Not everyone can be a kid forever. That’s why he should be remembered though. For all the rad stuff he did.

Justement, que devient Nate Jones ?
Nate semble mener une vie tout à fait normale. C’est sans doute le mec le plus humble. Il a une famille, un travail, des enfants et joue de la musique. Nous parlons de temps en temps. Il skate quand il peut mais il a d’autres priorités. Je respecte ça, personne ne peut rester un enfant toute la vie.

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Bryan Botelho (Photo by Tim Dodson)

 

Have you already planned the first Northern Co super world tour ?haha
Not yet but hopefully soon! When we do we will make it out to you for sure! ha . We are still so much smaller than people probably realize but we have plans for all that stuff. We are starting off small this month with a small trip to Portland with most of the guys except Matt Town. Sorry Diablo!

 

Vous avez déjà planifié un super Norhern world tour ?
Pas encore mais j’espère bientôt ! On vous tiendra au courant le moment venu ahah. Nous sommes encore vraiment petit, plus petit que ce que les gens pensent, mais nous prévoyons tout ça. On va commencer par un trip dans l’Oregon le mois prochain avec presque tout le monde, sauf Matt Town, désolé Diablo !

 

I guess you’re nostalgic about of the 90’s stereo SF era, how does it feel running your own independent brand 20 years later in SF ?
I love this question! Anyone who knows me also knows I cannot shut up about the OG Stereo. To me its straight inspiration. What they did at that time was truly unique. From the riders, the image, the videos and of course the graphics they went against what everyone else was doing and pushed what they liked. Thats what a brand should be. Its what we strive for. On that note, we want to stand as our own thing. No one wants a copy brand. But I trip on it all the time that I’ve ended up here where those dudes that inspired me started their vision. Skateboarding here has a feel like no other and thats what we try best to capture in what we put out. Luckily we also have our NY crew to keep it always fresh. But yes, It feels great to be where all this skate history that is important to me has happened, and still be able to run part of our small brand here as well. Wouldn’t want to live anywhere else at the moment.

 

Je sais que tu es nostalgique de l’époque Stereo à San Francisco, comment ça fait de retrouver vingt après à SF en train de monter sa propre marque indépendante ?
J’adore la question ! Tous ceux qui me connaissent savent que je peux parler des heures du Stereo de cette époque. Ce qu’ils ont fait était vraiment unique, ça a été une grande inspiration. Les riders, l’image, les vidéos et bien sûr les graphiques, tout ce qu’ils faisaient était à l’opposé de ce qui se faisait et ils poussaient dans ce sens. C’est ce que nous essayons d’atteindre. Cela dit, nous restons tourné vers nos propres idées, personne ne veut d’une copie. Mais c’est fou de me retrouver là où ces gars avaient commencé ce qui m’avait inspiré au départ. Içi, le skate possède un feeling comme nul par ailleurs, et c’est ce que nous essayons de capturer. C’est un sentiment fort de me trouver là où une partie de l’histoire du skate qui me parait important s’est déroulée, et de pouvoir gérer notre petite marque ici. Je n’irais pas vivre ailleurs pour le moment.

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Mike Lent (Photo by Chris Gurinsky)

 

What advice would you give a person who wants to start a board company ?
The best advice to give someone is be ready and willing to accept criticism. Do not have a big ego. You are not above being told something that you thought is the best for the company might not be. Whether it be board graphics or music in an edit. In the end it’s your choice ,but be ready to back it up with some proof or evidence that you are on to something. That’s probably the hardest thing to learn how to do.

 

Quel conseil donnerais-tu à quelqu’un qui souhaiterait se lancer dans sa propre marque ?
Le meilleur conseil est d’être prêt à accepter les critiques. De mettre son ego de côté. Tu ne peux pas éviter qu’on te dise que ce que tu pensais être le meilleur ne l’est peut-être pas. Que ce soit pour un graphique ou un choix de musique dans une vidéo. Au final, c’est ton choix, mais il faut assumer et pouvoir démontrer que tenez quelquechose. C’est probablement ce qu’il y a de plus difficile  à apprendre.